The Stanford Internet Observatory will host a panel of speakers presenting views on new products and services intended to protect children in encrypted spaces. As part of our ongoing workshop series "Balancing Trust and Safety in End-to-end Encrypted Platforms," we facilitate open and productive dialogue on this divisive and controversial topic to find common ground and areas of compromise.

The webinar will include remarks from representatives from academia (UC Berkeley, Stanford), Industry (Apple), civil liberties organizations (ACLU, CDT) and child safety organizations (NCMEC, Thorn)


Panel Discussions
News Type

This interview with CISAC Affiliate Christopher Painter was originally produced by Jen Kirby. The complete article is available at Vox.

The frequency, scope and scale of ransomware attacks against public and private systems is accelerating. In the latest incident, the ransomware group REvil has demanded $70 million to unlock the systems of the software company Kaseya, an attack that affects not only Kaseya, but simultaneously exploits all of the company’s clients.

The REvil, JBS meatpacking and Colonial Pipeline attacks have abruptly raised the profile of ransomware from a malicious strand of criminality to a national security priority. These are issues that Christopher Painter, an affiliate at the Center for International Security and Cooperation (CISAC), has worked on at length during his tenures as a senior official at the Department of Justice, the FBI, the National Security Council and as the world's first top cyber diplomat at the State Department.

Jen Kirby, a reporter for Vox, interviewed Painter to discuss how cybercrimes are evolving and what governments should do to keep ransomware attacks from escalating geopolitical tensions online and off.

Jen Kirby:
I think a good place to start would be: What are “ransomware attacks”?

Christopher Painter:
It is largely criminal groups who are getting into computers through any number of potential vulnerabilities, and then they essentially lock the systems — they encrypt the data in a way that makes it impossible for you to see your files. And they demand ransom, they demand payment. In exchange for that payment, they will give you — or they claim, they don’t always do it — they claim they’ll give you the decryption keys, or the codes, that allow you to unlock your own files and have access to them again.

That is what traditionally we say is “ransomware.” That’s been going on for some time, but it’s gotten much more acute recently.

There is another half of that, which is that groups don’t just hold your files for ransom, they either leak or threaten to leak or expose your files and your information — your secrets and your emails, whatever you have — publicly, either in an attempt to embarrass you or to extort more money out of you, because you don’t want those things to happen. So it’s split now into two tracks, but they’re a combined method of getting money.

Jen Kirby:
We’ve recently had some high-profile ransomware attacks, including this recent REvil incident. Is it that we’re seeing a lot more of them, or they’re just bigger and bolder? How do you assess that ransomware attacks are becoming more acute?

Christopher Painter:
We’ve seen this going on for some time. I was one of the co-chairs of this Ransomware Task Force that issued a report recently. One of the reasons we did this report was we’re trying to call greater attention to this issue. Although governments and law enforcement were taking it seriously, it wasn’t being given the kind of national-level priority it deserved.

It was being treated as more of an ordinary cybercrime issue. Most governments’ attention is focused on big nation-state activity — like the SolarWinds hack [where suspected Russian government hackers breached US government departments], which are important, and we need to care about those. But we’re very worried about this, too.

It’s especially become more of an issue during the pandemic, when some of the ransomware actors were going after health care systems and health care providers.That combined with these big infrastructure attacks — the Colonial Pipeline clearly was one of them. Another one was the meat processing plants. Another one was hospital systems in Ireland. You also had the DC Police Department being victimized by ransomware. These things are very high-profile. When you’re lining up for gas because of a ransomware attack, and you can’t get your food because of a ransomware attack, that brings it home as a priority. And then, of course, you have what happened this past weekend. So ransomware has not abated, and it continues to get more serious and hit more organizations.


Christopher Painter

Affiliate at the Center for Internatial Security and Cooperation (CISAC)
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Image of the U.S. Capitol where debates on how to reform Section 230 take place.

Can Congress Mandate Meaningful Transparency for Tech Platforms

Can Congress Mandate Meaningful Transparency for Tech Platforms
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Christopher Painter explains why the emerging pattern of ransomware attacks needs to be addressed at a political level – both domestically and internationally – and not be treated solely as a criminal issue.


On January 6, 2021, an armed mob stormed the US Capitol to prevent the certification of what they claimed was a “fraudulent election.” Many Americans were shocked, but they needn’t have been. The January 6 insurrection was the culmination of months of online mis- and disinformation directed toward eroding American faith in the 2020 election.

US elections are decentralized: almost 10,000 state and local election offices are primarily responsible for the operation of elections. Dozens of federal agencies support this effort, including the Cybersecurity and Infrastructure Security Agency (CISA) within the Department of Homeland Security, the United States Election Assistance Commission (EAC), the FBI, the Department of Justice, and the Department of Defense. However, none of these federal agencies has a focus on, or authority regarding, election misinformation originating from domestic sources within the United States. This limited federal role reveals a critical gap for non-governmental entities to fill. Increasingly pervasive mis- and disinformation, both foreign and domestic, creates an urgent need for collaboration across government, civil society, media, and social media platforms.  

The Election Integrity Partnership, comprising organizations that specialize in understanding those information dynamics, aimed to create a model for whole-of-society collaboration and facilitate cooperation among partners dedicated to a free and fair election. With the narrow aim of defending the 2020 election against voting-related mis- and disinformation, it bridged the gap between government and civil society, helped to strengthen platform standards for combating election-related misinformation, and shared its findings with its stakeholders, media, and the American public. This report details our process and findings, and provides recommendations for future actions.  

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Publication Date
Stanford Internet Observatory
Samantha Bradshaw
Elena Cryst
Renee DiResta
Josh A. Goldstein
Shelby Grossman
Carly Miller
Alex Stamos
David Thiel
Matt Masterson



July 15 Surgeon General

Join the Stanford Internet Observatory for a conversation with US Surgeon General Vivek H. Murthy, MD, MBA, where he will discuss slowing the spread of health misinformation, both during the COVID-19 pandemic and beyond. 

Health misinformation is a major threat to public health because it can cause confusion, sow mistrust, harm people’s health, and undermine public health efforts. Although health misinformation is not a recent phenomenon, the COVID-19 pandemic has exacerbated an already growing issue. While information has enabled people to stay safe and informed throughout the pandemic, it has also led to confusion. The rising use of technology platforms, such as social media companies, online retailers, and search engines, can helped connect and inform people, but at the same time, many platforms can also drive misinformation to users.


Vivek Murthy Panelist
Panel Discussions
Melissa De Witte
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This interview by Melissa De Witte originally appeared in Stanford News.

The upcoming summit between President Joe Biden and President Vladimir Putin is not rewarding the Russian leader for his bad behavior: It’s opening negotiations and delivering a warning to him instead, says Stanford scholar Kathryn Stoner.

Here, Stoner is joined by Stanford political scientist and former U.S. Ambassador to Russia Michael McFaul, Payne Distinguished Lecturer at CISAC and former Deputy Secretary General of NATO Rose Gottemoeller and Russia historian Norman Naimark to discuss what to expect at the summit in Geneva on Wednesday.

The meeting, the scholars say, could reset U.S.-Russia relations, signal deterrence on certain issues – including cybersecurity in light of attacks like the SolarWinds breach that the U.S. has blamed on the Russian Foreign Intelligence Service – and launch strategic stability talks related to nuclear weapons.

Interviews have been edited for length and clarity. For more information on what to expect about the Biden-Putin summit from FSI scholars, visit the FSI website.

Where does diplomacy now stand between the U.S. and Russia?

Naimark: Russian-American relations are at their lowest point since the fall of the Soviet Union in 1991, perhaps even since the last years of Gorbachev’s rule. When relations are fraying between the world’s two most powerful nuclear powers, the coming of the summit on June 16 between President Biden and President Putin should be welcomed. It’s worth recalling the heightened military tensions just three months ago between Moscow and Washington, when Moscow moved tens of thousands of troops to the Ukrainian border and mobilized its air and sea power in the region. Both leaders have emphasized that they seek stability, reliability and predictability in their bilateral relations; at the same time, their respective administrations have warned that expectations should be kept at the minimum for any kind of serious breakthrough at the summit.

Stoner: We’ve lost a lot of leverage because of the withdrawal from global politics that started under the latter part of the Obama administration and continued with Trump with his America First platform, which meant America alone. There is some leverage, it’s just how much. We don’t necessarily want to destabilize Russia because it’s a big, complicated country with nuclear weapons, but all signs point to Putin staying in office until 2036. He’s not going away. I think we have to try to signal deterrence on certain issues, like trying to move into another former Soviet republic as he is doing with Ukraine, Georgia and potentially Belarus, but then cooperate in other areas where it is productive to do so.

What do you think about some of the criticisms toward Biden meeting with Putin? For example, that Biden meeting with Putin is only rewarding him for his bad behavior.

Stoner: There is a reasonable question about why Biden and Putin are meeting and if it is somehow rewarding Putin for bad behavior by having a summit with the President of the United States. Rather than rewarding Putin, however, I think this meeting could be Biden’s warning to him that if hacking and other cyberattacks continue, we have a menu of things we could do as well.

Naimark: There is no reason that the American president cannot talk about difficult subjects like cybersecurity, ransomware attacks, human rights, the release of Alexei Navalny, the protection of Ukrainian sovereignty and other important items on the American agenda while focusing on issues of mutual interest: the future of arms control, global warming and the regulation of the Arctic, and outer space. One can always hope that, like the last summit on Lake Geneva between Russian and American leaders [Mikhail Gorbachev and Ronald Reagan] in November 1985, this one can lay the groundwork for serious improvements in relations in the near future.

Is this meeting a reset of diplomatic relations between the two nations?

Stoner: I know in Washington it is popular to say that Biden is not having a reset of relations with Russia when past presidents all have tried that. I think that’s wrong. I do think it is a reset in the relationship in that there should be more clarity and stability, but that doesn’t mean it’s going to be friendly and universally cooperative, given that we still see many differences in perspectives and some antagonism too. Still, Russia and the U.S. need to talk because there are a lot of issues in common where it would be helpful to coordinate with Russia. After all, even in the depths of the Cold War, the leaders of both countries still talked. Russia has reestablished itself as the most formidable power in Europe and it looks like Biden is acknowledging that and the fact that the U.S. can no longer afford to ignore Russia.

Is there anything the two leaders will be able to agree upon?

McFaul: I used to organize these kinds of meetings when I worked in the government and back when President Medvedev was there. We would have these meetings as a way to force our governments to produce what is called in State Department-speak “deliverables.” We didn’t have meetings to have them, we wanted to get things done. In the first Obama-Medvedev meeting we had a long list of deliverables when they met in July of 2009.

But there is no way that will happen with Putin today because he doesn’t really want to cooperate, he doesn’t really want deliverables. That’s challenging for President Biden, I think, because he has said that he wants a stable, predictable relationship with Putin. I think that’s fine to aspire to, but I don’t think Putin is that interested in that kind of relationship, so that creates a challenge of substance for summits like this.

Gottemoeller: With such different threat perceptions, the two presidents are not going to agree in Geneva about what should go into the next nuclear treaty. They can agree, though, to put their experts together to hammer it out. They can also agree to put the two sides together to tackle the different threat perceptions and the question of what stability means. Finally, they can agree to a deadline, so the talks don’t stall. It won’t be a headline-grabbing outcome, but at least Moscow and Washington will get moving again on the nuclear agenda.

Where can Biden make progress?

McFaul: I think the most likely place to make progress is to launch strategic stability talks, which is an abstract phrase for beginning the process of negotiations about nuclear weapons and their delivery vehicles that would be a follow-on to the New START treaty. Biden and Putin rightfully extended the New START treaty early in his term for five years, and I think that was very smart. I personally worked on that treaty, so I think it’s a good treaty and deserves to be extended. But it’s going to run out really fast because the next set of negotiations are going to be much more complicated. I hope they would start some process to begin those negotiations now.

Gottemoeller: Maybe the only place where President Biden can make progress with Vladimir Putin in Geneva is the nuclear agenda with Russia. Since the two men agreed, in February, to extend the New START treaty by five years, they have put out a clear public message that they intend to pursue a deal to replace New START and to launch strategic stability talks. They are not going to have identical ideas, however, about what those two goals mean.

Biden wants a new arms control deal that will control all nuclear warheads, whether launched on intercontinental strategic-range missiles or on shorter-range systems. He also wants to get a handle on some of the new types of nuclear weapons that the Russians have been developing. One new system, for example, uses nuclear propulsion to ensure that it can fly for many hours at great speed over long distances, earning it the moniker “weapon of vengeance.” These exotic weapons did not exist when New START was negotiated; now, they need to be controlled.

Putin, by contrast, focuses on U.S. long-range conventional missiles that he worries are capable of the accuracy and destructive power of nuclear weapons. The United States, in his view, could use these conventional weapons to destroy hard targets such as the Moscow nuclear command center. He also worries that the United States is producing ever more capable ways to intercept his nuclear missiles and destroy them before they reach their targets. In his worst nightmare, the United States undermines his nuclear deterrent forces without ever resorting to nuclear weapons.

What advice do you have for Biden?

McFaul: One, do not have a one-on-one meeting – just have a normal meeting. Two, I would recommend not having a joint press conference that just gives Putin a podium for the world to say his “whataboutism” stuff; it’s better to have separate press conferences because most of the world will be more interested in what Biden says compared to what Putin says.

Third, I think it’s important to cooperate when you can but also be clear about your differences and don’t pull punches on that. In particular, I want Biden to talk about Alexei Navalny, the Americans who are wrongly detained in Russia today, Crimea still being occupied, Russian proxies in eastern Ukraine, and parts of Georgia that are under occupation. They have been attacking us relentlessly with these cyberattacks, these Russian criminals who in my view have to have some association with the Russian government.

That’s a tough list, but I think it’s really important for President Biden to say those things directly to Putin. I have confidence that he can. I was at their last meeting. I traveled with the vice president in 2011 when he met with then Prime Minister Putin. Biden is capable of delivering tough messages and I hope he uses this occasion to do so again.

What would be a sign that their meeting was productive?

Stoner: One sign the meeting was productive would be if Biden and Putin could agree to establish a joint committee or council on some rules surrounding cybersecurity. Another would be if they make plans to talk again about either replacing or reviving the Minsk-2 agreement [that sought to bring an end to Russia’s war on Ukraine]. And three, a positive sign would be if they plan to do some negotiation on further reducing tactical nuclear weapons or strategic nuclear weapons. An agreement to disagree on some issues, but to continue talking on others would be indicative of at least some small progress.

The Russian and American flags flying side by side

Assessing the Biden-Putin Summit

Analysis and commentary on the Biden-Putin summit from FSI scholars.
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Scholars at the Freeman Spogli Institute for International Studies hope that President Joe Biden’s meeting with Russian President Vladimir Putin will lay the groundwork for negotiations in the near future, particularly around nuclear weapons.

Jack Cable
Zoe Huczok
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En octobre 2020 se tiendra en Guinée une élection présidentielle cruciale, qui déterminera si le Président Alpha Condé poursuivra son mandat pour une nouvelle décennie, ou si le pays connaîtra le premier changement de régime démocratique de son histoire. L’élection a aussi d’importantes implications économiques pour les investisseurs étrangers en Guinée.

Dans les mois précédant l’élection, nous avons identifié un réseau de 94 Pages Facebook qui relaient, de manière coordonnée, des publications favorables à Condé et à son parti. Ces Pages, qui comptent au total plus de 800 000 abonnés, publient des textes et des images pro-Condé, et promeuvent des vidéos qui proviennent de médias affiliés au gouvernement. Un faisceau d’indices – des événements relatés dans la presse, des pratiques de publication spécifiques, d’autres éléments encore – permet d’établir un lien entre ces Pages et le parti de Condé, le Rassemblement du Peuple Guinéen (RPG). Plus spécifiquement, il établit un lien avec son équipe de “volontaires communicants” (“Volcom” en abrégé), en réalité salariés du RPG. Les administrateurs des Pages du réseau dissimulent leurs véritables identités sous de faux noms comme « Alpha le Démocrate ». Les Pages ne révèlent pas les relations formelles, voire salariées, de leurs auteurs avec le RPG. 

Nous avons partagé une version de cet article, ainsi que les données associées, avec Facebook. Facebook a estimé que les Pages et comptes de ce réseau ne constituent pas une « action inauthentique concertée », et le réseau n’a pas été suspendu. Bien que les activités que nous avons découvertes ne suffisent pas à justifier une action répressive de la part de Facebook, comme la suppression des comptes, ou l’étiquetage des Pages, il nous semble que ces activités ne favorisent pas une vie politique transparente ou des élections équitables. Le cas de la Guinée soulève des questions plus larges : où et comment faire la distinction entre une campagne électorale moderne et des « actions inauthentiques concertées » ?


Alpha Condé est le premier président démocratiquement élu en Guinée et a servi deux mandats de cinq ans depuis sa prise de pouvoir en 2010. En mars 2020, il a tenu un référendum pour approuver une nouvelle constitution qui prévoit, entre autres changements, de fixer de nouvelles limites pour les mandats présidentiels. Sous cette nouvelle Constitution, Condé pourrait demeurer au pouvoir pour douze ans supplémentaires. Des manifestants sont descendus dans la rue dans les mois menant au référendum, parfois réprimés par la force. Ils ont également échangé leurs points de vue sur Facebook, le principal réseau social de Guinée, qui compte deux millions de comptes pour environ treize millions d’habitants. Le parti au pouvoir et l’opposition utilisent tous deux Facebook comme la principale plateforme de diffusion de leur communication politique. Cela fait de Facebook un forum clé pour influencer les électeurs et créer l'illusion de soutiens spontanés.

Le réseau des Volcom du RPG

Le réseau de Pages du RPG n’est ni petit, ni discret. Nous avons identifié deux des principales Pages de ce réseau, parce qu’elles sont parmi les seules à placer des publicités politiques en Guinée (comme cela est consigné dans la bibliothèque de publicités de Facebook, la Facebook Ad Library). Il nous est vite apparu évident que des dizaines d’autres Pages et Groupes interagissent avec ces Pages, de façon coordonnée : des publications et des images identiques, diffusées par des comptes qui présentent souvent la même photo de profil.

Publication vantant les barrages hydroélectriques construits par Condé.
Image 1 : Publication vantant les barrages hydroélectriques construits par Condé.

La plupart du contenu de ces Pages fait l’éloge de la politique et du caractère du président Alpha Condé dans un style journalistique soutenu, avec une syntaxe et un vocabulaire sophistiqués. Certaines publications font référence à des faits précis, émaillés de chiffres et d’autres éléments de preuve. Par exemple, une publication du groupe « Guinéens, ouvrez les yeux » (également retrouvée sur six autres Pages du réseau) célèbre la construction de barrages hydroélectriques par le président Condé, dont un barrage controversé financé par la Chine (Image 1).

Au cours de notre enquête dans ce réseau visiblement organisé, nous avons trouvé des articles de presse sur les individus régulièrement identifiés dans les publications du réseau. L’attention des médias de focalise sur les « Volontaires Communicants » (ou « Volcom ») un groupe de communicants politiques employés et salariés par le RPG pour promouvoir Condé et sa politique.   De nombreux membres des Volcom parlent librement de leurs activités. Par exemple, Korbonya Balde se présente sur son compte Facebook comme travaillant pour la « Cellule de Communication du RPG Arc-en-Ciel ». Balde a été arrêté en 2018 pour incitation à la haine raciale et à la violence envers les opposants politiques du RPG sur les réseaux sociaux. En février, les Volcom ont entamé une grève pour dénoncer leurs conditions de travail – un événement qui, d’après nos sources guinéennes, a suscité une attention considérable parmi l’élite guinéenne. 

La couverture médiatique de la grève des Volcom a mis en exergue une partie de leurs soutiens au sein du gouvernement guinéen, suggérant que Albert Damantang Camara, Ministre de la Sécurité et la Protection Civile, Hadja Aissatou Béla Diallo, ministre conseillère chargée de mission auprès du président, Madina Thiam (la fille de Diallo) et Souleimane Keita, un membre influent du parti et conseiller présidentiel, financent collectivement les Volcom. 

Bien que l’organigramme des Volcom ne soit pas public, au moins deux de leurs membres semblent avoir une influence notable au sein du groupe. Ibrahima Kallo est désigné par d’autres utilisateurs Facebook et plusieurs médias comme « le chef des Volcom ». Il a récemment été nommé comme attaché auprès de Diakara Koulibaly, Ministre des Hydrocarbures. Sa présence sur les réseaux sociaux (Facebook, Twitter, LinkedIn, Snapchat) est prolifique. Il semble aussi avoir un accès privilégié à Condé, comme plusieurs images et liens d’identification (tags) l’attestent. Charles Kolie, mieux connu sous son alias Facebook « Continuité Continuité » semble également avoir un rôle de coordinateur au sein de Volcom. Une biographie publiée sur Facebook affirme que Kolie a rempli plusieurs fonctions au sein du RPG jusqu’en 2007, et qu’il est coordinateur national de Volcom depuis 2018.

Sur la base de ces éléments, nous avons élaboré des critères pour établir des liens entre les Pages pro-Condé que nous avons découvertes et les Volcom. Nous attribuons une Page aux Volcom avec un haut niveau de certitude si elle satisfait au moins deux de ces critères :

  • Les Volcoms sont mentionnés explicitement, dans des publications ou dans les informations de la Page. Cela passe souvent par l’usage de mots-dièse comme #Volcom_rpg_AEC ou #Volcoms.

  • Des membres de Volcom sont identifiés dans des publications de la Page, ou des publications de membres des Volcom sont reprises sur la Page, ou les publications de la Page sont régulièrement reprises par des membres des Volcom.

  • Au moins une publication (texte ou image) a été recopiée directement depuis une autre Page. Dans au moins un sous-ensemble de Pages, nous avons remarqué que les heures de publication et le contenu étaient très largement coordonnés.

  • Des similitudes dans les métadonnées des Pages, notamment la date de création de la page, la date de mise à jour des photos de profil, l’adresse email ou téléphonique de contact, ou encore la localisation de l’administrateur.

Exemples de Pages du réseau Volcom.
Image 2 : Exemples de Pages du réseau Volcom.

Nous avons identifié 94 Pages que nous attribuons avec un haut niveau de certitude au réseau Volcom. La plupart des Pages du réseau ont été créées à la fin de 2019 ou au début de 2020, et vingt-cinq d’entre elles ont été créées le 27 mars 2020. La plupart des Pages ont entre plusieurs centaines et plusieurs milliers d’abonnés, et quatorze en ont au moins 10 000 (voir les exemples de deux pages dans l’Image 1). La plus importante (« Le coin des guinéens ») a plus de 352 000 abonnés, ce qui pourrait suggérer que presqu’un utilisateur Facebook guinéen sur cinq est abonné à cette Page. Aucune des Pages ne déclare que son contenu émane d’employés du parti RPG ou du gouvernement. Par exemple, dans sa section « A propos », la Page « Guinéens, Ouvrez les Yeux » déclare seulement être « une page créée par des analystes dans le but de dénoncer, critiquer et apporter des solutions sur les différentes mutations de la Guinée ».

Exemple de publications identiques dont la diffusion est coordonnée.
Image 3 : Exemple de publications identiques dont la diffusion est coordonnée.

Le réseau présente des formes de coordination, y compris la répétition de publications parfaitement identiques à travers plusieurs Pages. Par exemple, la publication en Image 3, qui critique le Front National pour la Défense de la Constitution (FNDC), une coalition de partis d’opposition guinéens, a été publiée presque simultanément le 31 mai sur au moins trois Pages Facebook : à 9h58 sur « Le Forum Républicain », à 10h00 sur « Guinéens, Changeons de Mentalité » et sur « Allons au référendum dans la paix et la concorde ». Plus tard ce même jour, la même publication est apparue sur deux autres Pages du réseau, « Le coin des guinéens » et « Pr Alpha Condé Pour Tous ». 

Activité de publication, Ensemble 1. En surligné, la période de 3 semaines au cours de laquelle la coordination est la plus marquée.
Image 4 : Activité de publication, Ensemble 1. En surligné, la période de 3 semaines au cours de laquelle la coordination est la plus marquée.

Une telle activité de publication coordonnée est fréquente parmi les Pages du réseau. Nous avons identifié deux ensembles de Pages au sein du réseau qui présentent des activités de publication hautement coordonnées. L’ensemble 1 (Image 4) comprend 15 Pages qui publient régulièrement le même contenu approximativement à la même heure. Ces Pages ont 185 000 abonnés au total, ce qui représente 23 pourcents des abonnés du réseau général. Dix de ces Pages ont un seul administrateur, localisé en Turquie, ce qui pourrait suggérer qu’un même individu ou entreprise pourrait être impliqué dans la gestion de ces Pages. Par ailleurs, sept autres Pages ont également un administrateur en Turquie, ce qui porte le total à dix-sept Pages dans le réseau. Bien que d’autres Pages au sein du réseau aient des administrateurs dans des pays étrangers, comme les Etats-Unis, la France, le Maroc, l’Espagne et l’Inde, le nombre de Pages administrées depuis la Turquie est bien plus important.

Ensemble 2, Activité de publication coordonnée.
Image 5 : Ensemble 2, Activité de publication coordonnée.

L’ensemble 2 (Image 5) comprend 14 plus petites Pages avec 2896 abonnés au total. Toutes les Pages de cet ensemble ont été créées les 26 et 27 mars 2020. A juger par leur faible nombre d’abonnés et d’interactions, nous faisons l’hypothèse que les Pages de cet ensemble sont encore en train de construire leur audience, ou qu’elles servent à grossir les statistiques d’interaction d’autres Pages. Leurs activités de publication sont gérées de manière parallèle, ce qui suggère que des techniques d’automatisation sont utilisées pour gérer ces Pages. 

Outre leurs activités de publication coordonnées, ces Pages ont tendance à partager les publications de deux médias vidéo liés au RPG : Alpha Condé TV et 224Minutes (à noter, la Page de 224Minutes a été retirée de Facebook en septembre 2020, peu avant la publication de cet article). La presse guinéenne attribue la direction d’Alpha Condé TV à Madina Thiam, également marraine des Volcom. 224Minutes a précédemment été épinglé par les plateformes de réseaux sociaux pour des violations de leurs conditions d’utilisation : son premier compte Twitter a été suspendu, et Facebook bloque tous les liens extérieurs vers 224minutes.net, affichant le message suivant : « Le lien auquel vous avez tenté d'accéder est contraire à nos Standards de la Communauté ». Sur les Pages Facebook d’Alpha Condé TV et 224Minutes, plusieurs publications présentent un nombre de partages particulièrement élevé au regard de leurs mentions « j’aime », ce qui est suspect. Une publication récente d’Alpha Condé TV, par exemple, a seulement 96 mentions « j’aime » et 67 commentaires mais a été partagée 4000 fois dans les 16 heures.

Exemples de comptes utilisant Condé ou Poutine comme photos de profil.
Image 6 : Exemples de comptes utilisant Condé ou Poutine comme photos de profil.

Les Pages des Volcom sont largement diffusées grâce à un réseau de comptes Facebook géré par les communicants du RPG. La plupart des utilisateurs qui « aiment », commentent ou partagent les Pages du réseau publient presqu’exclusivement du contenu sur Condé sur leurs propres profils personnels. Plusieurs d’entre eux ont les mêmes portraits de Vladimir Poutine ou de Condé comme photos de profil et de couverture (Image 6, Alpha Mon Choix et Politologue Traoré). Certains de ces comptes se présentent comme employés par le RPG Arc-en-Ciel, le parti de Condé.

Exemple d'utilisateur partageant une même publication Volcom dans plusieurs groupes.
Image 7 : Exemple d'utilisateur partageant une même publication Volcom dans plusieurs groupes.

Ces utilisateurs partagent des contenus issus des Pages du réseau sur leurs propres journaux ou sur des Groupes : les comptes individuels partagent souvent la même publication de nombreuses fois (Image 7). Ils relaient ces publications dans des Groupes neutres, ou même d’opposition, qui ne sont pas contrôlés par Volcom, touchant ainsi un plus grand nombre de Guinéens. Bien que ces utilisateurs se livrent à des activités de publication coordonnées et que plusieurs utilisent clairement de faux noms, il ne s’agit pas nécessairement d’identités complètement fictives. Ainsi, les photos de ces comptes semblent bien être d’une seule et même personne, engagée dans diverses activités, souvent politiques. De plus, nous n’interprétons pas la prolifération de photos de Poutine comme un signe d’interférence russe. Ce phénomène semble plutôt motivé par le parallèle entre Condé et Poutine, qui a également légitimé un changement à la constitution de son pays pour demeurer au pouvoir. En utilisant l’image de Poutine, les soutiens de Condé évoquent les deux décennies de Poutine en Russie comme un modèle de la stabilité et de la continuité auxquelles ils aspirent pour la Guinée.

Des liens avec l'étranger: la Turquie

Publications favorables à Albayrak, issues de Pages du réseau Volcom.
Image 8 : Publications favorables à Albayrak, issues de Pages du réseau Volcom.

Etant donné le nombre important de pages gérées par des administrateurs turcs (ou basés en Turquie), nous avons analysé les comportements de publication sur les sujets d’intérêt pour la Turquie. Le réseau des Volcom (y compris les Pages sans administrateur turc) a publié plusieurs articles au sujet d’un conglomérat turc étroitement lié à Condé : le groupe Albayrak, présidé par Ahmet Calik, allié proche d’Erdogan, et précédemment dirigé par Berat Albayrak, gendre d’Erdogan. Les publications mentionnent Albayrak en termes positifs, célébrant les dons d’Albayrak à la Guinée durant la crise du Covid-19 (avec une vidéo du groupe Albayrak) et la mise en place d’un service de collecte de déchets à Conakry (Image 8).

Photo de Condé et Calik, publiée par un membre éminent des Volcom
Image 9 : Photo de Condé et Calik, publiée par un membre éminent des Volcom.

En outre, les membres des Volcom rapportent certaines réunions au sommet entre les dirigeants d’Albayrak et l’administration Condé, comme l’illustre cette photo de Condé en discussion avec Ahmet Calik le 30 octobre 2019, postée par Ibrahima Kallo sur Twitter (Image 9). Dans la publication sont identifiés deux ministres du gouvernement Condé, deux membres de Volcom, et le président-directeur général du Fonds d’Entretien Routier. Cette même année, Albayrak a remporté un contrat pour prolonger un segment de route vers le Port Autonome de Conakry.

L'avion privé de Condé (numéro de série TC-VTN), prêté par Erdogan.
Image 10 : L'avion privé de Condé (numéro de série TC-VTN), un prêt d'Erdogan.

Les présidents Erdogan et Condé ont également de très bonnes relations personnelles. Erdogan fut l’un des rares dirigeants internationaux à exprimer son soutien à Condé en envoyant des félicitations officielles après le référendum de mars 2010. Erdogan a également prêté un avion privé à Condé, que Condé utilise à présent comme son avion officiel (Image 11). Un suivi de l’activité récente de l’avion révèle au moins quatre aller-retours entre la Guinée et la Turquie dans la seule seconde moitié de 2019.

Cependant, quoique quelques indices semblent désigner un lien entre les contenus des Volcom et les intérêts officiels de la Turquie, nous n’avons pas pu déterminer l’identité de l’administrateur turc des Pages des Volcom, ni trouver des preuves directes d’une implication turque dans ce réseau.

L'influence des Volcom sur la politique guinéenne

Nous avons contacté plusieurs journalistes et guinéens politiquement engagés pour comprendre dans quelle mesure les Pages des Volcom influencent la politique guinéenne, et combien il était plausible qu’elles convainquent les électeurs à l’orée de l’élection présidentielle d’octobre, ou d’exacerber les tensions entre groupes ethniques en Guinée. De nombreuses sources guinéennes ont confirmé que Volcom est financé par le parti du président et que les principaux partis d’opposition en Guinée utilisent aussi des réseaux sociaux et diffusent de la désinformation ou de la mésinformation. Par exemple, d’après certaines de nos sources, l’opposition aurait prétendu qu’Alpha Condé était traité pour le Covid-19 à l’étranger, ce qui s’est avéré faux. Cependant, bien que nous ayons trouvé des Pages soutenant l’opposition guinéenne avec des dizaines ou des centaines d’abonnés, aucune ne présentait un système de publication coordonné. Nos sources affirment que la désinformation en ligne (aussi appelée « intoxication » en Guinée) est un élément si crucial du jeu politique qu’aucun parti ne peut se permettre de s’en abstraire.

La propagande politique et la désinformation en Guinée sont loin d’être inoffensives. Nos sources ont déploré l’illettrisme digital en Guinée, qui rend la population très susceptible à la propagande sur internet. « C’est un immense problème en Guinée. Tout ce que les gens voient sur Facebook, ils s’imaginent que c’est la réalité. Il y a aussi beaucoup plus de fausses informations et de fausses actualités en Guinée. » Plusieurs de nos contacts ont exprimé la crainte qu’en nourrissant l’antagonisme entre partis, la désinformation n’accentue les tensions entre les groupes ethniques Peuls et Mandinka. Une série d’articles de presse sur les Volcom se focalise sur une affaire de 2018, dans laquelle des communicants du RPG et de l’UFDG ont été arrêtés pour incitation à la violence.

Que faire pour limiter la propagande digitale en Guinée ?

Nos contacts en Guinée sont sceptiques quant à l’efficacité d’une nouvelle régulation contre la désinformation. Comme une personne l’a évoqué, «Notre Constitution mentionne la cybercriminalité et prévoit des sanctions ; mais la mise en application, comme dans tous les domaines, pêche. » Ils ont souvent cité le besoin d’impliquer plus activement la société civile : « Il nous faut une société civile très dynamique et ouverte. Si aucun organisme indépendant ne contrôle l’action gouvernementale, la société civile doit garantir la transparence. » D’autres ont mis en exergue l’importance de formations en communication digitale pour le public.

Cependant, la construction d’une société civile robuste, ou l’amélioration de l’éducation en matière digitale, prendront du temps. Alors que la Guinée se prépare pour une élection décisive, le parti au pouvoir a déjà construit l’infrastructure Facebook nécessaire pour mener des campagnes de propagande grande ampleur en faveur d’un troisième mandat du Président Condé. Nous voyons cette opération comme un cas d’espèce d’une campagne politique qui – intentionnellement ou non – met au jour des zones grises dans les politiques de Facebook. Facebook juge que ce réseau ne remplit pas les critères d’une « action inauthentique concertée », mais nous croyons que le manque de transparence du réseau sur ses affiliations avec le parti au pouvoir est incompatible avec l’idéal démocratique d’une campagne électorale. 

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Nous avons enquêté sur un large réseau de pages Facebook opérées par le parti du président guinéen Alpha Condé. Les Pages orchestrent des publications qui soutiennent la candidature de Condé à un troisième mandat, et sont gérées sous des noms d'emprunt.

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